05/02/2018

Incrível descoberta para a astronomia: detecção pioneira de exoplanetas fora da nossa galáxia usando microlentes

Pela primeira vez os astrônomos detectaram planetas fora da nossa galáxia

Em um mundo incrível pela primeira vez, os astrofísicos detectaram múltiplos planetas em outra galáxia, variando de massas tão pequenas como a Lua para aquelas tão bonitas como Júpiter.

Dado o quão difícil é encontrar exoplanetas, mesmo dentro da nossa Via Láctea, isso não é uma façanha. Pesquisadores da Universidade de Oklahoma alcançaram isso graças ao uso inteligente de microfilmes gravitacionais.

A técnica, primeiramente prevista pela teoria da relatividade geral de Einstein, tem sido usada para encontrar exoplanetas dentro da Via Láctea, e é a única maneira conhecida de encontrar os planetas mais pequenos e distantes, milhares de anos-luz da Terra.

À medida que um planeta orbita uma estrela, o campo gravitacional do sistema pode dobrar a luz de uma estrela distante atrás dela.

Sabemos o que isso parece quando são apenas duas estrelas, então, quando um planeta entra na mistura, cria um novo distúrbio na luz que nos alcança - uma assinatura reconhecível para o planeta.

Até agora, 53 exoplanetas dentro da Via Láctea foram detectados usando este método. Para encontrar planetas mais distantes, no entanto, era necessário algo um pouco mais poderoso do que uma única estrela.

Os astrônomos da Universidade de Oklahoma, Xinyu Dai e Eduardo Guerras, estudaram um quasar de 6 bilhões de anos-luz, chamado RX J1131-1231, um dos melhores quasares com lente gravitacional no céu.

O campo gravitacional de uma galáxia, a 3,8 bilhões de anos-luz de distância entre nós e o quasar, encurva a luz de forma a criar quatro imagens do quasar, que é um buraco negro supermassivo ativo que é extremamente brilhante em raios-X, graças ao calor intenso de seu disco de acréscimo.

Usando dados do observatório de raios X da Chandra da NASA, os pesquisadores descobriram que havia mudanças peculiares da energia da linha na luz do quasar que só poderia ser explicada por planetas na lente de galáxia do quasar.

Descobriu-se cerca de 2.000 planetas não vinculados com massas entre a Lua e Júpiter, entre as estrelas da galáxia.

"Estamos muito entusiasmados com esta descoberta. Esta é a primeira vez que alguém descobriu planetas fora da nossa galáxia", disse Dai.

Claro, nós não vimos os planetas diretamente, e é improvável na vida de alguém vivo hoje. Mas ser capaz de detectá-los é um testemunho incrível do poder da microlente, para não mencionar a evidência de que existem planetas em outras galáxias.

Claro, o senso comum ditaria que os planetas estão lá fora - mas a evidência é sempre boa.

"Este é um exemplo de quão poderosa podem ser as técnicas de análise de microlentes extragalácticas", afirmou Guerras.

"Esta galáxia está localizada a 3,8 bilhões de anos-luz de distância, e não há a menor chance de observar estes planetas diretamente, nem mesmo com o melhor telescópio que se possa imaginar em um cenário de ficção científica.

"No entanto, somos capazes de estudá-los, revelar sua presença e até ter uma idéia de suas massas. Esta é uma ciência muito legal".

(Texto traduzido e adaptado)
FONTE: NASA

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