24/01/2018

Cientistas observam poeira e gases escapando da atmosfera marciana

Tempestades de poeira ligadas a gases escapam da atmosfera de Marte

Alguns especialistas em Marte estão ansiosos e otimistas para uma tempestade de poeira neste ano que cresce tão grande que escurece os céus ao redor de todo o Planeta Vermelho.

Este grande fenômeno no ambiente de Marte moderno poderia ser examinado como nunca antes foi possível, usando a combinação de espaçonaves, agora em Marte.

Um estudo publicado esta semana com base em observações do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA (MRO) durante a mais recente tempestade mundial de poeira marciana - em 2007 - sugere que essas tempestades desempenham um papel no processo contínuo de escape de gás do topo da atmosfera de Marte. Esse processo transformou há muito tempo o Marte antigo mais quente e úmido no planeta árido e congelado de hoje.
"Descobrimos que há um aumento no vapor de água na atmosfera média em conexão com tempestades de poeira", disse Nicholas Heavens, da Hampton University, Hampton, Virgínia, principal autor do relatório em Nature Astronomy. "O vapor de água é carregado com a mesma massa de ar aumentando com a poeira".

Uma ligação entre a presença de vapor de água na atmosfera do meio de Marte - cerca de 30 a 60 milhas (50 a 100 quilômetros) de altura - e a fuga de hidrogênio do topo da atmosfera foi detectada pelo Telescópio Espacial Hubble da NASA e pelo Europeu Orbiter Mars Express da Agência Espacial, mas principalmente em anos sem as mudanças dramáticas produzidas em uma tempestade de poeira global. A missão MAVEN da NASA chegou a Marte em 2014 para estudar o processo de escape da atmosfera.

"Seria ótimo ter uma tempestade de poeira global que possamos observar com todos os ativos agora em Marte, e isso pode acontecer este ano", disse David Kass, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA, Pasadena, Califórnia. Ele é co-autor do novo relatório e investigador principal adjunto do instrumento que é a principal fonte de dados para ele, o Mars Climate Sounder da MRO.

Nem todos os observadores de Marte estão entusiasmados com a idéia de uma tempestade de poeira global, o que pode afetar negativamente as missões em andamento. Por exemplo: Oportunity, como rover movido a energia solar, teria que diminuir a energia; os próximos parâmetros do InSight lander precisariam ser ajustados para entrada segura, descida e desembarque em novembro; e todas as câmeras em rovers e orbitadores precisariam lidar com pouca visibilidade.

Dezenas de observações de Marte documentam um padrão de múltiplas tempestades de poeira regionais que surgem durante a primavera e o verão do norte. Na maioria dos anos marcianos, que são quase duas vezes mais longos que os anos da Terra, todas as tempestades regionais se dissipam e nenhuma incide em uma tempestade de poeira global. Mas essa expansão aconteceu em 1977, 1982, 1994, 2001 e 2007. A próxima temporada de tempestades de poeira marciana deverá começar este verão e durar até o início de 2019.

O Mars Climate Sounder no MRO pode escanear a atmosfera para detectar diretamente poeira e partículas de gelo e pode detectar indiretamente as concentrações de vapor de água dos efeitos sobre a temperatura. Céus e co-autores do novo artigo relatam que os dados do sondador mostram aumentos ligeiros no vapor de água da atmosfera média durante as tempestades regionais de poeira e revelam um salto acentuado na altitude alcançada pelo vapor de água durante a tempestade de poeira global de 2007. Usando métodos de análise recentemente refinados para os dados de 2007, os pesquisadores encontraram um aumento no vapor de água em mais de cem vezes na atmosfera média durante a tempestade global.

Antes que o MAVEN alcançasse Marte, muitos cientistas esperavam que a perda de hidrogênio do topo da atmosfera ocorra a uma taxa bastante estável, com variação ligada às mudanças no fluxo de partículas de carga solar do Sol. Os dados de MAVEN e Mars Express não se enquadram nesse padrão, mostrando um padrão que parece mais relacionado às estações marcianas do que à atividade solar. Céus e co-autores apresentam a elevação das tempestades de poeira do vapor de água a altitudes mais elevadas como uma chave provável para o padrão sazonal no hidrogênio do topo da atmosfera. As observações de MAVEN durante os efeitos mais fortes de uma tempestade global de poeira poderiam aumentar a compreensão de sua possível ligação à fuga de gás da atmosfera.

(Texto traduzido e adaptado) 
FONTE: NASA

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