24/01/2018

Kilopower, o mini reator nuclear da NASA para as estadias em Marte

A NASA está testando um pequeno reator nuclear para manter as luzes acesas quando chegamos a Marte

Uma vez que descobrimos a logística de levar as pessoas a Marte, há a pequena questão de fornecer energia para os primeiros viajantes chegarem.

A NASA já está testando uma usina de energia nuclear compacta que poderia manter as luzes acesas nas frias noites marcianas.

Com espaço de armazenamento com um peso superior e um problema para nave espacial viajando por milhões de quilômetros, levar combustível conosco não é realmente uma opção, e é por isso que o reator Kilopower pode ser tão vital.

Vários modelos diferentes estão sendo experimentados, a partir de uma versão de 1 kilowatt que pode alimentar uma torradeira, para um reator de 10 quilowatts - cerca de quatro ou cinco deles seriam suficientes para manter um pequeno habitat em funcionamento em Marte, de acordo com os pesquisadores envolvidos.

"Marte é um ambiente muito difícil para os sistemas de energia, com menos luz solar do que a Terra ou a Lua, temperaturas noturnas muito frias, tempestades de poeira muito interessantes que podem durar semanas e meses que envolvem todo o planeta", um dos times da NASA Steve Jurczyk, disse a Will Dunham na Reuters.

"Portanto, o tamanho e a robustez compactos da Kilopower nos permitem entregar várias unidades em uma única plataforma para a superfície que fornece dezenas de quilowatts de energia".

Além de fornecer energia para purificar a água e produzir oxigênio em uma base de Marte, os reatores também serão usados ​​para produzir oxigênio líquido e combustível de foguetes para que os astronautas possam voltar para casa novamente.

Parecendo um cogumelo metálico, o Kilopower usa uma reação de fissão em um sólido bloco metálico de combustível para produzir calor, que é passado para tubos cheios de sódio. As diferenças de temperatura resultantes são usadas para criar eletricidade.

No coração do reator é um motor Stirling, responsável pela conversão eficiente do calor produzido pela Kilopower em movimento mecânico e, a partir daí, em eletricidade.

Parte do apelo de Kilopower é que a fissão nuclear pode produzir tanta energia a partir de tão pouco combustível, um requisito crucial para manter as franquias de bagagem de astronautas para baixo. Apenas 0,45 quilos (1 quilo) de urânio podem produzir tanta energia como 1,36 milhão de quilogramas de carvão queimável.

Embora o desenvolvimento ainda esteja em fase inicial, com muitos testes de refinamento e segurança ainda por vir, os resultados iniciais da Kilopower são promissores. Um teste de potência total está agendado para março.

"Os modelos previram muito bem o que aconteceu, e as operações foram bem sucedidas", disse Dave Poston, diretor de reator em chefe do Laboratório Nacional de Los Alamos, em Nevada, onde os testes estão ocorrendo, disse à Reuters.

Uma vez que temos o poder ordenado, podemos começar a chamar nossa atenção para os outros desafios de viver em Marte - como o ambiente severo e implacável.

Mais longe, a Kilopower e tecnologias similares poderiam ajudar a obter uma nave espacial mais adiante nas bordas do Sistema Solar, além de nos ajudar a arrumar gadgets e cozinhar quando chegarmos aos nossos destinos.

"A tecnologia de reator que estamos testando pode ser aplicável a múltiplas missões da NASA e, em última análise, esperamos que este seja o primeiro passo para que os reatores de fissão criem um novo paradigma de exploração espacial verdadeiramente ambiciosa e inspiradora", diz Poston.

"A simplicidade é essencial para qualquer projeto de engenharia em primeiro lugar - não necessariamente o design mais simples, mas encontrando o caminho mais simples através do design, desenvolvimento, fabricação, segurança e testes".

Os pesquisadores juntaram um vídeo explicando a tecnologia que você pode ver abaixo:


(Texto traduzido e adaptado)
FONTE: Science Alert

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